Pourquoi le Haut-Rhin est en bas, et le Bas-Rhin en haut ?

Vous avez bien lu ce drôle de titre : pourquoi le Haut-Rhin (68) est en bas… et le Bas-Rhin (67) en haut ?!

C’est une question assez courante que des non-alsaciens ont pu nous poser, alors autant y répondre dans un petit article !

Deux départements et un fleuve

Lorsque l’on observe la carte de l’Alsace, on voit clairement que le Bas-Rhin est au Nord (alors qu’on aurait pu penser que le fait qu’il soit “Bas” veuille dire qu’il est “sous” le Haut-Rhin, donc au Sud) et que le Haut-Rhin est au Sud (alors qu’on aurait pu penser qu’il est en “Haut”, soit… au Nord du Bas-Rhin).

Carte de l'Alsace et de ces départements : Haut-Rhin et Bas-Rhin

Départements Alsaciens (crédits : cartograf.fr) 

Cette petite bizarrerie langagière n’a rien de bizarre dans les faits, car ce “Haut” et ce “Bas” correspond tout simplement au cours du Rhin.

Le Rhin prend sa source en Suisse et “remonte” vers le Nord

Le fleuve prend sa source plus précisément dans les Alpes suisses – une partie du Rhin, le “Rhin alpin”, se jette dans le lac de Constance – puis le fleuve remonte vers Bâle avant d’arriver en France, en Alsace ; il délimite clairement la frontière franco-allemande, tout en continuant à remonter en Allemagne, puis aux Pays-Bas où il forme le fameux Delta du Rhin. Enfin, le Rhin se jette dans la mer du Nord à Rotterdam.

Le cours du Rhin (crédits : Wikipédia)

L’eau s’écoule donc du haut (c’est-à-dire des montagnes suisses) vers le bas : il est donc tout naturel que le Haut-Rhin soit au Sud du Bas-Rhin ! Il ne faut pas confondre “Bas” et “Sud”, ni “Haut” et Nord”. Songez aux “Pays-Bas”, justement, qui ne sont pas du tout au Sud, mais plutôt très au Nord, et ils sont dit “Bas” car le pays est particulièrement bas en matière d’altitude !

Ainsi, on dira simplement que le Bas-Rhin est tout simplement la partie où le Rhin est plus bas (en altitude) que le Haut-Rhin !